Исто́к реки – место, с которого начинается постоянное течение воды в русле реки.

Слово «исток» происходит от глагола «истечь» (древне-русск. теку, течи – «течь», «двигаться», «бежать», старо-слав. текѫ, тешти).

Истоком реки может быть её выход из озера, болота, ледника, родника и т.д. Если река начинается в гористой местности там, где подземные воды выходят из-под скопления обломочного материала (осыпи), то это место и считают истоком. Откуда бы река ни вытекала, её исток не может находиться на самом поверхностном (орографическом) водоразделе.

Если река вытекает из озера, то её истоком считают место пересечения береговой линии водоёма с руслом вытекающего водотока. К крупным рекам, вытекающим из озёр, можно отнести Неву (вытекает из Ладожского озера), Волхов (вытекает из озера Ильмень), Ангару (вытекает из озера Байкал) и другие.

Если река вытекает из болота, то её истоком считают место, откуда начинается открытый водный поток в постоянном русле. На ледниковых реках, начинающихся в ледниках, истоком служит место, где поток вытекает из-под языка ледника или ледникового грота.

Если водоток начинается из родника (источника, ключа), то это место часто считают истоком реки. Хотя водоток, который даёт начало реке по своим размерам формально рекой не является (это скорей ручей), исток такого небольшого водотока всё равно принимается за исток всей реки. Так, например, Волга — крупнейшая река Европы — берёт начало в болотах Валдайской возвышенности, и её истоком считается родник, креплённый деревянным срубом, у которого имеется надпись «Исток Волги». На первых километрах после истока Волга представляет собой небольшой ручей со слабым течением.

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова