Водоно́сный горизо́нт − один или несколько пластов водопроницаемых горных пород, пустоты которых заполнены подземными водами. В единый водоносный горизонт могут быть объединены породы разного состава и разного геологического (стратиграфического) возраста. Основанием для выделения водоносного горизонта является его гидравлическое единство, которое определяется прямой, или «открытой» гидравлической связью внутри него и наличием слабопроницаемых (водоупорных) границ, отделяющих горизонт от смежных водоносных пород. Водоносный горизонт обычно имеет единую уровенную поверхность подземных вод. Горные породы, залегающие сверху водоносного горизонта, образуют его кровлю, а пласты снизу – подошву.

Слой или несколько слоёв слабопроницаемых пород (глины, сланцы, монолитные скальные образования и т.д.), разделяющих водоносные горизонты, называются водоупором.

Среди водоносных горизонтов по характеру их залегания и гидрогеодинамическим особенностям различают водоносные горизонты грунтовых вод и водоносные горизонты напорных (межпластовых) вод.

Грунтовый водоносный горизонт – первый от поверхности земли постоянно обводнённый слой горных пород, верхней границей которого является свободный уровень подземных вод. Поскольку давление на верхней границе грунтового водоносного горизонта равно атмосферному, он является безнапорным (безнапорные грунтовые воды). Толща пород между поверхностью земли и верхним уровнем грунтовых вод называется зоной аэрации. Характерные виды воды в породах зоны аэрации − воды почвенного слоя, верховодка и воды капиллярной каймы. Верховодкой называются своеобразный тип подземной воды, которая образуется за счёт инфильтрации атмосферных и поверхностных вод, задержанных непроницаемыми выклинивающимися пластами или линзами, окруженными водопроницаемыми пористыми или трещиноватыми горными породами в зоне аэрации. Вода периодически накапливается в основном за счёт инфильтрации атмосферных или поверхностных вод и исчезает в результате испарения или перетекания в нижние горизонты.

Капиллярная кайма – водонасыщенная зона над уровнем грунтовых вод, образующаяся в результате подъёма воды по микропустотам пород зоны аэрации под действием сил поверхностного натяжения.

В породах зоны аэрации свободная гравитационная вода, кроме верховодки, существует также в капельно-жидком и иногда в микроструйной форме (воды, просачивающиеся от поверхности земли до уровня грунтовых вод).

Водоносный горизонт межпластовых (напорных) вод содержит подземные воды, заключённые между двумя водоупорами. При вскрытии скважиной межпластового водоносного горизонта вода, находящаяся, как правило, под избыточным пластовым давлением, поднимается на определенную высоту, которая называется пьезометрической высотой, или напором над кровлей водоносного горизонта.

Несколько гидравлически связанных между собой водоносных горизонтов образуют водоносный комплекс – выдержанную толщу разновозрастных и литологически разнообразных пород, ограниченную водоупорами. Водоносный комплекс отличается едиными условиями формирования подземных вод, общей картиной гидродинамики их потоков, близкой минерализацией и сходным химическим составом.

В.А. Всеволожский