Рука́в – водоток, который является разветвлением русла реки на части.

На рукава река может делиться в расширениях речной долины и в дельтах, где наблюдается особенно сложная картина разветвления и соединения водотоков.

Рукава, как правило, служат в качестве транзитных водотоков, переносящих речную воду вдоль общего течения реки.

Место, где река (или другой крупный рукав) разделяется на новые рукава, называется узлом разветвления (или деления). Здесь подводящий водоток, называемый основным рукавом, разветвляется на два новых рукава, больший из которых считают главным, а меньший – боковым. Такое разветвление русла на два рукава называют также бифуркацией.

Противоположная картина характерна для соединения (или слияния) рукавов. В этом случае бóльший водоток в узле соединения водотоков получает название главного, меньший – бокового, а водоток, образовавшийся в результате соединения, – основным.

При многократном разветвлении рукавов (в частности в дельтах), также как и притокам во всей речной сети, рукавам присваивают порядки. Один из возможных способов нумерации рукавов при их последовательном разветвлении прост: после первого (самого верхнего) узла разветвления новым рукавам присваивается порядок 1. В следующих узлах разветвления порядок рукавов увеличивается на один и т. д. При такой нумерации порядков водотоков может получиться то же несоответствие в размере (водоносности) рукавов и их порядков. Поэтому иногда применяют способ нумерации рукавов в крупных дельтах, учитывая среднюю долю каждого рукава в стоке всей реки.

Крупные водотоки (или рукава с научной точки зрения) в разных дельтах могут иметь разные местные родовые названия. Например, рукава в дельте Печоры называют шарами, в дельте Северной Двины – полоями, в дельтах сибирских рек – протоками (женского рода), в дельтах Волги и Кубаниериками, в дельте Дона и Дуная – гирлами и т.д.

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова