Прото́к – небольшой водоток, ответвляющийся от основного русла реки или рукава (при делении русла на пойме или в дельте реки). Правильнее считать «проток» существительным мужского рода (по аналогии со словами «водоток», «приток», «отток», «сток»; общий корень «ток»).

«Протока» (женский род) часто применяется как местное родовое название для обозначения ветвящихся русел любого размера. Например, в дельтах сибирских рек слово «протока» применяется даже для крупных дельтовых рукавов (Трофимовская протока и Быковская протока в дельте Лены, Правая протока, протока Главное Русло в дельте Яны, Средняя протока и Русско-Устьинская протока в дельте Индигирки, Походская протока и Каменная протока в дельте Колымы).

По своей гидрологической функции проток принципиально отличается от рукава. Рукав осуществляет транзитный перенос вод реки (например, в дельтах в направлении моря). Проток же выполняет второстепенную роль – переносит речную воду между двумя рукавами, между рукавом и пойменным или дельтовым озером, между двумя озёрами. По этой причине в протоке в разные фазы гидрологического режима могут наблюдаться течения переменного направления (реверсивные течения).

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова