Де́льта – низменность при впадении реки в море или озеро, прорезанная сетью рукавов и протоков.

Сходство части суши, заключённой между расходящимися рукавами Нила и Средиземным морем, с греческой буквой Δ впервые отметил древнегреческий историк и путешественник Геродот. В научную литературу термин «дельта» ввёл геолог Ч. Лайелл в своих работах в 1830–1850-х гг. При этом он особо отмечал, что дельта не обязательно должна иметь треугольную форму. С древних времен (начиная с Геродота, Страбона, Птолемея) дельты привлекали внимание географов. Многие дельты были открыты и описаны известными путешественниками, мореплавателями, землепроходцами. За рубежом дельты изучали в основном геологи и геоморфологи. В исследование дельт в нашей стране большой вклад внесли многие естествоиспытатели, геологи, почвоведы, геоморфологи, гидрологи и океанологи. Современную отечественную школу изучения речных дельт отличает широкий географический подход, применение комплекса гидрологических, геоморфологических и ландшафтных методов, практическая направленность.

Дельта – это часть устья реки. Дельты являются составными частями устьев рек дельтового, дельтово-эстуарного и эстуарно-дельтового типов.

Любая дельта начинается с её вершины, где река разделяется на первые магистральные рукава. Например, вершиной дельты Волги служит место деления реки на два крупных рукава – Волгу (как продолжение реки в пределах дельты) и отходящий влево рукав Бузан. С морской (озёрной) стороны дельта всегда находится либо открытое устьевое взморье, либо полузакрытый водоёмэстуарий, т. е. водоём в виде узкого залива, лимана, лагуны. Дельты, формирующиеся на открытом устьевом взморье, называют дельтами выдвижения, а в полузакрытом водоёме эстуарного типа – дельтами выполнения. Дельты разделяют на морские и озёрные, приливные и неприливные, многорукавные и малорукавные. Дельты выдвижения делят на клювовидные (Тибра, Куры, Магдалены), дугообразные (Нила, Нигера, Яны), лопастные (Миссисипи). Дельты также подразделяют на группы по преобладающему влиянию на их формирование трёх факторов – речного стока, волнения и приливов.

Дельту от моря, озера, эстуария отделяет её нижний (морской, озёрный или эстуарный) край, который может быть изрезанным (русловым) или выровненным (прибойным).

Любая дельта состоит из части суши, называемой дельтовой равниной (или дельтовой поймой) и гидрографической сети (комплекса естественных и искусственных водных объектов). Дельтовую равнину образуют взаимопроникающие слои речных, озёрных и прибрежно-морских отложений. Под современными дельтами нередко залегает толща древнедельтовых отложений. Эти отложения часто служат коллекторами для нефти и газа, например в Сибири, в отложениях древней дельты Волги (как на современной суше, так и на дне Каспийского моря), в Луизиане, Нигерии, Венесуэле.

Гидрографическая сеть дельт сложна и изменчива. Она включает в себя сеть водотоков – рукава (крупные водотоки, транзитом переносящие воды реки в приёмный водоём), протоки (более мелкие водотоки, соединяющие между собой разные рукава, рукава и водоёмы), искусственные каналы (оросительные, обводнительные, судоходные и др.). Количество рукавов и протоков в дельтах тем больше, чем меньше мутность воды в реке (и слабее процессы отложения наносов), меньше глубина устьевого взморья и слабее воздействие морского волнения. Одни из самых многорукавных дельт сформировались в устьях рек Волги, Лены, Ориноко, Ганга и Брахмапутры, Нигера. К водоёмам относятся дельтовые озера, вдающиеся в дельту морские заливы (куты), отделенные от моря косами-пересыпями дельтовые лагуны, искусственные водохранилища и др. К водным объектам дельт также относят болота, плавни, солёные марши, приливные осушки.

Ландшафт дельт специфичен и разнообразен. Благодаря плодородным илистым почвам, обилию влаги и питательных веществ дельты обладают богатейшим растительным покровом (от густых зарослей тростника и тугайных лесов до влажных тропических лесов и мангровых зарослей в зависимости от климатических условий). В дельтах обитают разнообразные животные: рыбы, птицы, пресмыкающиеся, крупные млекопитающие. В областях сухих или с недостаточным увлажнением (степи, полупустыни, пустыни) ландшафт дельт резко контрастирует с ландшафтом прилегающих территорий; в некоторых засушливых регионах дельты являются своеобразными оазисами. В дельтах на относительно небольшой площади находятся сильно различающиеся друг от друга многочисленные изменчивые и чувствительные к внешним воздействиям водные, наземные и наземно-водные экосистемы, включая водно-болотные угодья. Дельты отличаются от других природных объектов необычайным биоразнообразием и большой биопродуктивностью.

Наибольшую площадь имеет объединённая дельта Ганга и Брахмапутры – около 100 тыс. км2; площадь дельты Амазонки по новым данным около 90 тыс. км2. Самые крупные дельты в России у рек Лены (32 тыс. км2) и Волги (13,9 тыс. км2). Все дельты мира занимают всего около 3% площади суши; на долю дельтовых берегов приходится около 9% длины береговой линии океанов и морей. Несмотря на относительно небольшие размеры, благодаря своему географическому положению между реками и морями и богатым природным ресурсам дельты играют важную экологическую и экономическую роль в глобальном и региональном масштабах. Через дельты осуществляется глобальный перенос воды, наносов, растворённых веществ, теплоты; дельты выполняют важную функцию в поддержании экологического равновесия на обширных сопредельных пространствах суши и моря. Дельты – места нереста, нагула, откорма, миграции рыб, гнездования, кормежки и зимовки птиц.

Богатые водные, земельные, биологические, минеральные ресурсы дельт широко используются многими отраслями экономики и, прежде всего, сельским и рыбным хозяйством и водным транспортом. Благодаря своим природным богатствам дельты крупных рек (Хуанхэ, Янцзы, Нила, Инда, Ганга и Брахмапутры, Меконга, Амударьи и др.) стали одними из древнейших очагов орошаемого земледелия и человеческой цивилизации в целом. Многие дельты России (Волги, Дона, Кубани, Терека и др.) и в настоящее время являются крупными центрами сельскохозяйственного производства и рыбного промысла. Во многих дельтах мира находятся крупные портовые и промышленные центры (Санкт-Петербург, Архангельск, Астрахань, Ростов-на-Дону, Херсон, Измаил, Рига, Амстердам, Роттердам, Новый Орлеан, Ханой, Шанхай, Дакка, Калькутта и др.). Дельты – одни из самых густонаселенных районов мира. Многие дельты в последнее время сделались центрами туризма и рекреации. В дельтах Волги, Дуная, Ганга и Брахмапутры, Роны и др. находятся крупные заповедники с международным статусом и национальные парки.

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова