Водото́к – обобщённое понятие для водных объектов с поступательным движением воды в направлении уклона в вытянутом углублении земной поверхности (русле). Водотоки подразделяются на естественные (реки, ручьи) и искусственные (каналы различного назначения). Разделение естественных водотоков на реки и ручьи весьма условно; обычно к ручьям относят небольшие водотоки с площадью бассейна менее 20–50 км2 и длиной менее 5–7 км. К естественным водотокам также следует отнести части реки – внутрирусловые, пойменные и дельтовые рукава и протоки; прораны между рукавами; промоины в прирусловых валах и защитных дамбах; узкие проливы или протоки, соединяющие лиманы, лагуны и дельтовые озёра с морем; приливные русла среди осушек (ваттов) на побережьях некоторых морей.

Водотоки также делят на постоянные и временные (пересыхающие). В постоянных водотоках движение воды происходит в течение всего года или большей его части, во временных водотоках – лишь в небольшую часть года. К временным водотокам относятся, например, вади в пустынях.

Совокупность всех водотоков в пределах какой-либо территории называют русловой сетью, а совокупность всех рек и ручьёв – речной сетью.

Главные морфометрические характеристики любого водотока – это его длина, ширина, площадь поперечного сечения русла, средняя и максимальная глубина. Основные гидравлические характеристики водотока – его пропускная способность, или наибольший расход воды3/с), который способно пропускать русло водотока; средняя и максимальная скорость течения (м/с); уклон водной поверхности (выражается в долях единицы или в ‰), или километрическое падение уровня воды (см/км).

Для любого водотока (как естественного, так и искусственного) имеются закономерные количественные зависимости между отметкой уровня воды в пункте наблюдений (на гидрологическом посту) и морфометрическими и гидравлическими характеристиками водотока в заданном створе. Связь уровня с расходом воды называется «кривой расходов».

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова