Кулунди́нское о́зеро находится в Азиатской части России, в Алтайском крае.

Свое название озеро получило от крупнейшего притока – р. Кулунды; слово «кулун» широко распространено в иранском, монгольском, казахском, киргизском, туркменском языках. Название р. Кулунды можно толковать как «край, изобилующий жеребятами» или «от кул-анада» – «озёрный край», или «далекие озёра». В алтайском языке «кол» – озеро, а «кулун» на хантыйском обозначает «рыбный». Некоторые исследователи этимологии считают, что слово «кулунда» – иранского происхождения и означает «большой».

Озеро находится на северо-востоке Кулундинской равнины. Это наибольшее из озёр Кулундинской группы Алтайско-Кулундинской озёрной области. Кулундинское озеро – остаточный водоём, образованный при обмелении существовавшего ранее крупного озёрного бассейна.

Водосбор озера лежит в области континентального климата, отличается жарким засушливым летом и холодной малоснежной зимой. Средняя температура января -18°C, июля 21°С. Годовое количество осадков 250–350 мм. Зимой снежный покров выдувается сильными степными ветрами. В Кулундинской степи часты резкие переходы от тепла к холоду.

Главные притоки озера – реки Кулунда и Суетка. Озеро бессточно, поэтому уровень воды подвержен вековым и многолетним колебаниям, отражающим изменение условий увлажнения. В прошлом веке наиболее высокие уровни отмечались в 1915–1916 гг., самый низкий – в 1936 г. Около 200 лет назад озеро имело значительно бóльшие размеры; современный его уровень ниже на 13–14 м. Питание озера в основном талыми снеговыми водами, определённую роль играет подземное питание. Выражены сезонные колебания уровня: в мае и июне происходит его подъём на 20–30 см, после чего наступает спад, составляющий 25–50 см. Урез воды находится на высоте 98–99 м. Площадь зеркала колеблется от 615 до 770 км2. Озеро неглубокое, в среднем 2,5–3 м, максимальная глубина 5 м. Диаметр озера около 35 км. Озеро зимой не замерзает, температура воды летом поднимается до 26°С. Кулундинское – крупнейшее озеро Алтайского края и 17-е озеро России по площади водного зеркала[*].

Южные и западные берега озера низменные и заболоченные, с многочисленными песчаными отмелями, северные – крутые и обрывистые. В восточной части озера много островов. Восточный берег озера изрезан множеством заливов, почва здесь солончаковая, практически без растительности. Целинная растительность на берегах озера представлена зональными луговыми разнотравно-типчаково-ковыльными степями, большая часть которых в настоящее время распахана или претерпела существенные изменения вследствие усиленного выпаса. Наиболее часто встречаются разнотравно-полынно-типчаковые, представляющие одну из стадий дигрессии типчаково-ковыльных степей.

Общая минерализация в период открытой воды колеблется от 70–100 до 260 г/л в зависимости от сезона. По классификации солоноватых вод озеро относится к группе гипергалинных озёр. Содержит запасы мирабилита, вода сильно минерализована, имеет солёный или горько-солёный вкус. По своему химическому составу рапа Кулундинского озера близка к рапе Мёртвого моря.

В составе фитопланктона наибольшее разнообразие по числу видов у зелёных и сине-зелёных водорослей. Средняя численность и биомасса фитопланктона составляют 1,31 млн кл/л и 2,743 г/м3 соответственно. В развитии фитопланктона отмечено два максимума – поздневесенний и летне-осенний. Типичными представителями зоопланктона являются галлофил жаброногий рачок, солоноватоводные виды коловраток и веслоногий рачок. С жизнедеятельностью рачков связано образование слоя лечебной грязи. Эта грязь имеет запах сероводорода, чёрный цвет, однородную консистенцию. Когда грязь высыхает, она становится пепельно-серой. Иловую грязь и рапу используют в грязелечебнице села Знаменки в 2 км к северу от озера.

Из озера периодически происходит слив вод в лежащее ниже и соединённое с ним протокой озеро Кучук. На протоке стоит водорегулирующая плотина.

Во время летне-осенних перелётов на озере обитают не менее 200 тыс. особей водоплавающих и околоводных птиц – различные виды гусеобразных, кулики, чайки. Некоторые птицы остаются на озере на летнее гнездовье. Для их защиты организованы Благовещенский и Суетский заказники, в которых определены места для организованной охоты. Озеро и прилегающие к нему степи являются местом обитания видов, занесённых в Красные книги России и Алтайского края – степной лунь, балобан, степная пустельга, савка. В степях по берегам озера встречается большой тушканчик, занесённый в Красную книгу Алтайского края.

В настоящее время Кулундинское озеро находится в угрожающем состоянии – заметно сократилась его площадь, уменьшилась численность обитающих здесь зверей и птиц. Основные угрозы для экосистемы озера и прилегающих степей: зарегулирование стока рек, впадающих в озеро, забор подземных вод, браконьерская охота, выпас скота в прибрежной защитной зоне, сенокошение, рыболовный промысел, весенняя охота.

М.Г. Гречушникова