Де́льта Во́лги – уникальный географический объект, обладающий большими естественными ресурсами и богатой историей освоения и исследования, «жемчужина» российской природы, притягательное место для туристов, охотников и рыболовов.

Дельты Волги находится в районе впадения этой реки в Каспийское море и занимает часть Прикаспийской низменности.

Современная дельта Волги имеет площадь 13 900 км2, из которых 8 800 км2 приходится на собственно дельту, расположенную между расходящимися крайними её рукавами, а остальная часть – на два прилегающих к ней озёрных района: Западные Подстепные Ильмени площадью 4 200 км2 и Восточные Подстепные Ильмени площадью 900 км2. К дельте примыкает обширное устьевое взморье Волги площадью около 28 тыс. км2, из которых 10 тыс. км2 – это придельтовая мелководная зона. Длина морского берега дельты (её морского края) около 175 км.

Протяженность дельты от её вершины, которая находится в 54 км выше Астрахани, до морского края дельты составляет на западе дельты – 150 км, в центральной части – 135 км, на востоке – 125 км. Поэтому форма дельты Волги – это неравнобедренный треугольник.

Дельта Волги принадлежит к самым большим речным дельтам мира. Это крупнейшая дельта Европы (по размеру она превосходит крупные дельты европейских рек Терека, Кубани, Дуная, Рейна с Маасом). В России дельта Волги уступает по площади только дельте Лены (её площадь около 32 тыс. км2).

Дельта Волги находится в основном в пределах Астраханской области; лишь её небольшие приморские участки принадлежат Республике Калмыкии РФ (на западе дельты) и Казахстану (на востоке). Государственная граница между Россией и Казахстаном проходит по рукавам Кигач и Иголкинский банк и Иголкинскому рыбоходному каналу.

Дельта Волги, как и сама река, сыграла в истории заселения и освоения юга России огромную роль. Появлению первых поселений в дельте Волги способствовали особенности её географического положения между крупной рекой и Каспийским морем: через эти места проходили водные и караванные торговые пути, связывающие низовья Волги с Персией и арабскими странами. Вдоль этих путей возникали поселения хазар и половцев. Полагают, что уже в XIII в. здесь появилось татарское поселение Аштархан (Аштарахан), позднее давшее начало Астрахани. С середины XV по середину XVII вв. Астрахань была столицей Астраханского ханства, которое в 1557 г. вошло в состав Русского государства. Особо возросло значение этого региона во время царствования Петра I. Благоприятствовали жизни людей и развитию сельского и рыбного хозяйства в дельте Волги тёплый климат, наличие пресной воды, плодородные илистые почвы, обилие рыбы в реке, рукавах дельты и море.

Современная дельта Волги располагает огромными природными ресурсами – водными, земельными, биологическими. Их широко используют водный транспорт, промышленное и сельскохозяйственное водоснабжение, земледелие, рыбное хозяйство. В последнее время активно развивается добыча нефти и газа. Дельта Волги хорошо освоена. Большая часть площадей дельты отведена под пашни, огороды, бахчи, сады, сенокосы, нерестилища.

Через рукава дельты и устьевое взморье идут транзитные судоходные трассы река–море и море–река. В XVI в. главный судоходный фарватер шёл через рукав Большая Болда, в XVIII в. при Петре I – через рукав Старая Волга, начиная с XIX в. – через рукав Бахтемир и Волго-Каспийский судоходный канал. В дельте Волги развито местное судоходство, связывающее многочисленные населённые пункты на водотоках дельты. Волго-Каспийский промысловый район считался в СССР главным в стране. Он давал около 1 млн центнеров рыбы в год, что равнялось почти половине всей добычи рыбы в стране. При этом вылов осетровых составлял 90% общего по стране.

В настоящее время Астрахань – крупный административный, научный и культурный центр, узел водных, автомобильных, железнодорожных и авиационных путей, важный речной и морской порт, центр нефтяной, химической, рыбной промышленности. Широко известны Астраханский рыбокомбинат (работает с 1931 г.) и Астраханское газоконденсатное месторождение (открыто в 1976 г., введено в эксплуатацию в 1986 г.).

В Астрахани и всей дельте развит туристический и рекреационный бизнес. В дельте много туристических баз и баз отдыха, охотничьих заказников, баз охотников и рыболовов. В дельту ежегодно приезжают тысячи туристов и любителей охоты и рыбной ловли.

Дельта Волги – одна из наиболее изученных дельт в мире. Её изучение началось еще в XIX в. в связи с выбором и поддержанием судоходного фарватера из Волги в Каспий.

Крупномасштабные комплексные исследования дельты начались в 1950-х гг.; их в разные годы проводили Государственный океанографический институт (ГОИН), Государственный гидрологический институт (ГГИ), географический факультет МГУ, Астраханская гидрометобсерватория (позже Астраханский областной центр по гидрометеорологии и мониторингу окружающей среды), Институт водных проблем РАН (ИВП РАН), Каспийский научно-исследовательский институт рыбного хозяйства (КаспНИРХ) и др.

Большой вклад в изучение природы дельты внёс Государственный Астраханский биосферный заповедник. Заповедник был создан еще в 1919 г. С 1975 г. он входит в состав водно-болотных угодий «Дельта Волги», а с 11 октября 1976 г. «Дельта Волги» и Астраханский биосферный заповедник были включены в список водно-болотных угодий международного значения Конвенции о водно-болотных угодьях (Рамсарской конвенции). Дельта Волги соответствует следующим критериям конвенции (описание критериев см. в статье Конвенция о водно-болотных угодьях): 1c, 2a, 2b, 2c, 3a, 3b, 3c, 4a, 4b . В 1984 г. решением ЮНЕСКО Астраханский заповедник включён в число международных биосферных заповедников. Основные задачи заповедника заключаются в сохранении и обогащении природы дельты Волги; особое внимание при этом уделяется охране мест гнездования и остановки перелётных водоплавающих птиц, нерестилищ, редких растений.

В чем же уникальность дельты Волги?

Во-первых, дельта Волги отличается от остальных дельт мира чрезвычайно густой и изменчивой гидрографической сетью. В некоторые периоды «жизни» дельты Волги число устьев (выходов) дельтовых водотоков на устьевом взморье достигало тысячи! Даже такие многорукавные дельты, как дельты Лены, Ориноко, Нигера, как объединённая дельта Ганга и Брахмапутры не могут сравниться в многорукавности с дельтой Волги. Число устьев рукавов на морском крае дельты Волги при этом не остается неизменным: во время понижения уровня Каспий их число уменьшается, во время подъёма – увеличивается. Основная причина исключительной многорукавности дельты Волги – это мелководность придельтовой части взморья и сильная зарастаемость её водной растительностью. Вследствие этого морские ветровые течения и волнение не достигают морского края дельты. Поэтому прибрежные наносы не блокируют устья малых водотоков, как обычно происходит в дельтах с приглубым взморьем.

Гидрографическая сеть дельты густа и разнообразна. Прежде всего выделяют крупные русловые системы пяти основных магистральных рукавов (с запада на восток): главный рукав дельты с названием Волга и его продолжение Бахтемир, Старая Волга, Кизань (Камызяк), Большая Болда, Бузан. Эти рукава дробятся на многочисленные более мелкие рукава. Между рукавами находятся второстепенные водотоки – протоки и совсем небольшие водотоки – ерики. Внутри дельты и на её периферии много больших и малых озёр (здесь их называют ильменями). Часть ильменей сильно заросла водной растительностью. Есть в дельте болота (плавни) и искусственные водотоки – оросительные и обводнительные каналы.

Крупные рукава (Бахтемир, Белинский банк) продолжаются на взморье судоходными каналами – соответственно Волго-Каспийским морским судоходным каналом (ВКМСК) и Белинским судоходным каналом. Небольшие рукава продолжаются на взморье так называемыми рыбоходными каналами и прокосами среди водной растительности; назначение таких каналов и прокосов – облегчить проход рыб из Северного Каспия на нерест в дельту и далее в Волгу.

В дельтовом рукаве Волга (продолжении реки в пределах дельты) немного ниже вершины дельты в 1966–1973 гг. построено уникальное и сложное гидротехническое сооружение – Волжский вододелитель. Он предназначался для частичного перекрытия стока в рукаве Волга и перераспределения его в смежный рукав Бузан. Целью такого перераспределения стока было сохранение достаточного обводнения восточной части дельты (включая находящиеся здесь нерестилища) в условиях ожидавшегося маловодья Волги, обусловленного естественными и антропогенными причинами. Однако вододелитель работал всего несколько раз в 1970–1980 гг. Одна из причин оказавшейся малой эффективности вододелителя – не оправдавшиеся прогнозы значительного уменьшения водного стока Волги: конец XX в. оказался на Волге многоводным.

В то же время на водный режим дельты заметно повлияло регулирование стока реки Волго-Камским каскадом водохранилищ. Объём стока в период половодья в среднем уменьшился со 130 до 100 км3. Уровни в дельте с сентября по март повысились, а с апреля по август понизились. Заливание дельты в период половодья уменьшилось.

Во-вторых, важная особенность дельты Волги заключается в том, что в отличие от большинства крупных дельт на побережьях океанов и морей дельта Волги не морская, а озёрная. Каспийское море, в которое впадает Волга, в современную геологическую эпоху не имеет связи с Мировым океаном и поэтому в действительности морем не является. Каспий – это бессточное озеро, а морем его называют благодаря большим размерам и режиму, сходному с морским. Как и все замкнутые бессточные водоёмы, Каспийское море очень чутко и быстро реагирует на изменения увлажнения на его водосборе и прежде всего в бассейне Волги. Во влажные климатические периоды водное питание Каспия возрастало, объём его вод увеличивался, а уровень повышался. В сухие климатические периоды уровень Каспия, наоборот, понижался.

Эти вековые и многолетние колебания уровня Каспия были более быстрыми, чем в океане. Они приводили не только к затоплению дельты Волги и её отступанию или, наоборот, к её выдвижению в море, но и к изменению её географического положения. Как считают палеогеографы, современная дельта Волги начала формироваться в максимальную стадию новокаспийской трансгрессии моря, т. е. 5–6 тыс. лет назад.

Не будем здесь рассматривать сложную геологическую историю эволюции дельты Волги, остановимся только на её изменениях в последние около 180 лет. Начиная с 1837 г. эти изменения дельты изучены с помощью данных инструментальных наблюдений за уровнем воды, карт дельты, а с 1970-х гг. – и космических снимков.

Существенное падение уровня Каспия началось в 1880-х гг. и составило около 4 м к 1977 г., когда уровень моря снизился до отметки -29,01 м абс., самой низкой за последние по крайней мере 400 лет. Это падение уровня Каспия сопровождалось быстрым выдвижением дельты Волги в море. Особенно интенсивным это выдвижение было в период быстрого падения уровня моря в 1929–1940 гг. В это время скорость выдвижения морского края дельты в море достигала 400–600 м/год. Это выдвижение было в основном «пассивным», т.е. обусловленным не отложением речных наносов, а осушением придельтовых участков взморья. Выдвижение дельты, в свою очередь, сопровождалось некоторым снижением уровней воды на нижних участках дельтовых рукавов и небольшим их размывом.

Такие процессы протекали до начала 1960-х гг., когда, несмотря на продолжающееся падение уровня Каспия, выдвижение дельты на взморье резко замедлилось, а затем вообще прекратилось. Это было неожиданным и сначала казалось необъяснимым. И только новые исследования Государственного океанографического института и географического факультета МГУ в 1970–1990 гг. позволили объяснить такое необычное и аномальное «поведение» дельты Волги.

Причина этого, как оказалось, – в особенностях огромного и мелководного устьевого взморья Волги. В настоящее время подобного взморья не имеет ни одна дельта на океанических и морских побережьях. Было установлено, что это мелководье при низком стоянии уровня Каспия (ниже отметок -27,0…-27,5 м абс.) блокирует проникновение в дельту как многолетних, так и кратковременных нагонных колебаний уровня Каспия.

В 1960–1970-х гг. устьевое взморье обмелело ещё сильнее и заросло водной растительностью. Это потребовало значительных дноуглубительных работ в судоходных каналах и сооружения рыбоходных каналов для облегчения прохода рыб из моря в дельту и реку на нерест.

Во время повышения уровня Каспия в 1978–1995 гг. на 2,35 м до отметки -27,66 м абс. отмелая зона взморья стала постепенно затопляться морем. Связь дельты с морем стала восстанавливаться и уровни в низовьях рукавов стали повышаться.

В настоящее время уровни Каспия и нижней части дельты вновь стали повышаться.

И, наконец, третья важная особенность дельты Волги – это удивительное сочетание большой хозяйственной освоенности дельты и её огромного естественного биоразнообразия и большой биопродуктивности. Дельта Волги – это своеобразный оазис на фоне почти безжизненных сухих степей и полупустынь Прикаспийской низменности.

В дельте чрезвычайно богатая флора и фауна. Вдоль почти всех рукавов и протоков растут вётлы (род ивы). Остальной растительности присуща некоторая «зональность»: она изменяется от вершины дельты к её морскому краю и устьевому взморью. На отдельных участках сохранились тополёвые леса.

В верхней (привершинной) зоне дельты преобладает луговая растительность – злаки, разнотравье. Из водно-болотных растений встречаются редкие заросли тростника и рогоза. В средней зоне дельты характер растительности тот же, но заметно бóльшую площадь занимает тростник и рогоз. На буграх в средней зоне преобладает полупустынная растительность, характерная для ландшафтной зоны за пределами дельты. На буграх весной цветут ирисы и тюльпаны. В нижней (приморской) зоне дельты доминируют тростник, часто образующий густые заросли высотой 4–4,5 м («крепи»), рогоз (чакан), водяной орех (чилим), нимфейник. На устьевом взморье надводная растительность представлена тростником, рогозом, сусаком, ежеголовником, чилимом, подводная – рдестом, валлиснерией, урутью.

Из редких видов растений в устье Волги (особенно в нижней зоне дельты и в придельтовой зоне взморья) наиболее примечателен лотос орехоносный. Именно этот вид лотоса считается священным растением в Индии и Китае. Кроме лотоса, в дельте произрастают растения редких видов: альдрованда пузырчатая, марсилея египетская.

Фоновыми видами ихтиофауны в водотоках и водоёмах дельты являются пресноводные рыбы, преимущественно карповые и окунёвые: сазан, лещ, вобла, линь, краснопёрка, густера, жерех, уклея, а также щука, сом, окунь, судак, карась, некоторые виды бычков, более редки подуст, сопа, чехонь, бёрш. Значительную часть рыбного населения составляют проходные и полупроходные виды, совершающие нерестовые миграции в дельту, и виды морских рыб. Проходные рыбы – осетровые и сельдевые – встречаются в дельте в основном во время миграции из моря на нерестилища в Волгу и возвращения в море.

На территории дельты к наиболее многочисленным видом земноводных относятся озёрная лягушка, населяющая многочисленные протоки, ерики, ильмени и култуки. Из пресмыкающихся наиболее массовые виды в дельте – это уж обыкновенный и уж водяной, узорчатый полоз, болотная черепаха, прыткая ящерица.

В фауне дельты Волги 33 вида млекопитающих, в числе которых насекомоядные (например русская выхухоль – редкий реликтовый вид), рукокрылые (средиземноморский нетопырь, нетопырь Натузиуса и др.), зайцеобразные (заяц-русак), грызуны (речной бобр, ондатра и др.), хищные (енотовидная собака, волк, лисица, шакал и др.), ластоногие (каспийский тюлень) и парнокопытные (сайгак, лось, кабан).

Дельта Волги – место обитания и временного пребывания целого ряда редких и исчезающих видов птиц, занесённых в Красные книги Всемирного союза охраны природы (IUCN Red list–2006) и Российской Федерации. Здесь гнездятся птицы 27 видов, занесённых в Красную книгу России, в частности кудрявый пеликан, колпица, египетская цапля, скопа, орлан-белохвост, балобан, стрепет, ходулочник, султанка. В периоды сезонных миграций и кочёвок обычны черноголовый хохотун, малый баклан, пискулька, ходулочник, сапсан, краснозобая казарка, беркут, степной орёл, стерх, шилоклювка, авдотка, дрофа, розовый пеликан. Залетают чёрный аист, фламинго. В группе водно-болотных птиц наиболее богаты видами и многочисленны гусеобразные. Гнездится много лебедей-шипунов, серых гусей, крякв и красноносых нырков.

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова