Ура́л – река в Евразии, в Республике Башкортостан, Челябинской, Оренбургской областях РФ и в Казахстане.

Старинное название реки – Яик. Переименована в Урал по указу Екатерины Великой 15 января 1775 г. после восстания Емельяна Пугачева. В башкирском и казахском языках название реки осталось прежним. Первое упоминание названия Яик в русских источниках, датируемое 1229 г., встречается в Лаврентьевской летописи: «Того же лета саксины и половцы взбегошаиз низу к болгаром пред татары, и сторожеве болгарские прибегоша, <...> от татар близ реки, ей же имя Яик».

Одно из первых упоминаний о реке Урал под названием Ликос встречается в «Истории» Геродота (V в. до н.э.), который ссылается на поэму «Аримаспея» древнегреческого поэта Аристея (VII в. до н.э.), побывавшего на берегах Урала во время своего путешествия в страну иссидонов. На карте Птолемея (II в.) река обозначена под названием Даикис, а в записях Земарха (VI в.), изучившего Южный Урал во время путешествия в Тюркский каганат, река упомянута как Даих. Начиная с X в. описание реки Урал под разными названиями встречается в книгах и путевых заметках многих путешественников, чьи пути проходили через Южный Урал – в книге «Риса-ла» арабского писателя Ибн Фадлана (X в.) и в «Развлечениях истомленного в странствии по областям» арабского географа ал-Идриси (XII в.). В XIII в. – в путевых записях посла Папы Римского П. Карпини (1246) и французского посла В. Рубрука (1253), купцов Н. и М. Поло (1265), в XIV в. – в работах арабского купца Ибн-Баттута (1333). С середины XVI в. описание Урала начинает всё чаще встречаться в записках российских путешественников, в первую очередь – дипломатов и военных. Среди первых российских исследователей Южного Урала и реки Урал – А. Бекович-Черкасский (1714–1717), И.К. Кириллов (1734–1737), П.И. Рычков (1734–1777) и др.

Длина реки 2428 км, площадь бассейна 237 тыс. км2. По площади бассейна Урал занимает 15-е место среди рек России[*], 2-я по длине и площади бассейна река водосбора Каспийского моря (после Волги)[*]. Урал берёт начало на восточном склоне Уралтау (Южный Урал) на высоте 640 м. Реку подразделяют на три части: верхнее течение от истока до г. Орска (длина 670 км), среднее течение между Орском и Уральском (952 км) и нижнее от Уральска до Каспийского моря (806 км). На верхнем участке река течёт с севера на юг в узкой долине, имеет горный и полугорный режим. В среднем течении поворачивает на запад, протекает сначала в узкой, а потом в широкой долине, приобретая черты равнинной реки. На нижнем участке течёт с севера на юг по Прикаспийской низменности, имеет широкую пойму с многочисленными старицами. Падение реки от истока до устья составляет 787 м, средний уклон 0,32‰. При впадении в Каспийское море река сформировала дельту.

Густота речной сети на правобережье составляет 0,29 км/км2, на левобережье – 0,19 км/км2, в бассейне в целом – 0,25 км/ км2. Русловая сеть бассейна включает около 8,5 тыс. водотоков. Большинство из них – малые реки, имеющие длину менее 10 км. Лишь 1029 рек имеет длину более 10 км, а 11 − более 200 км. Основные притоки: Сакмара (правый), Орь, Илек, Утва (левые).

Средняя годовая температура воздуха изменяется от 1°С на северо-востоке бассейна реки до 4°С на юге. Наиболее холодный месяц – январь. При вторжениях арктических воздушных масс температура воздуха сильно понижается (абсолютный минимум составляет в северо-восточных районах -48°С). Наиболее тёплый месяц – июль, когда средняя температура воздуха составляет от 18 до 29°С, а максимальные температуры достигают 42°С. Годовое количество осадков составляет в верховьях реки около 500 мм, в низовьях – менее 300 мм. Осадки выпадают в основном в виде снега. Увлажнение в бассейне реки недостаточное. Средние составляющие годового водного баланса бассейна: осадки 407 мм, слой стока 47 мм, испарение 360 мм; коэффициент стока невелик – 0,12. Водное питание реки преимущественно снеговое (около 80% годового стока). Весеннее половодье в низовьях наступает в конце марта – начале апреля, в верховьях – в середине апреля. Летом и осенью бывают дождевые паводки. Сезонные колебания уровней воды увеличиваются от 3–4 м в верхнем течении до 9–10 м в среднем. Для стока реки характерна исключительно большая внутригодовая неравномерность. Для её уменьшения осуществляется регулирование стока. Для этого созданы 13 водохранилищ объёмом более 10 млн м3 каждое (наиболее крупными из них: Ириклинское, Верхне-Кумакское, Черновское, Красночабанское), 126 водохранилищ объёмом до 10 млн. м3, а также более чем 600 прудов объёмом до 1 млн. м3. Крупнейший естественный водоём в бассейне реки – солоноватое оз. Челкар с площадью зеркала 200 км2 (Казахстан). Его питают реки, стекающие с Подуральского плато.

Модули годового стока по длине Урала изменяются от 3,13 л/(с×км2) на границе Челябинской области и Башкортостана до 1,33 л/(с×км2) у г. Орска и 1,07 л/(с×км2) у г. Оренбурга, при впадении р. Сакмары – 4,93 л/(с×км2). На посту Тополи (219 км от моря) в 1921–1957 гг. средний расход воды составил 291 м3/с (объем стока 9,184 км3/год), максимальный – 1760 м3/с, минимальный – 31 м3/с. Позже наблюдения проводились на посту Махамбет (164 км от моря). В 1958–2008 гг. средний расход воды составил 261 м3/с (8,237 км3/год), максимальный – 1170 м3/с, минимальный – 51 м3/с.

Во второй половине ХХ в. средний сток немного уменьшился, заметно уменьшились максимальные расходы воды реки и увеличились минимальные. Это стало следствием сооружения в 1958–1966 гг. Ириклинского водохранилища и увеличения водозабора на нужды орошения и водоснабжения. Сток меженных месяцев (с августа по март) возрос, а сток в период половодья (апрель–июль) уменьшился.

Сток взвешенных наносов изменился мало: с 2,9 до 2,8 млн т/год. Сток растворённых веществ составляет более 3 млн т/год.

Крупные промышленные центры являются источниками загрязнения реки. Притоки Урала (р. Блява ниже г. Медногорска и р. Илек, п. Весёлый) характеризуются наихудшим качеством воды в бассейне – вода здесь грязная и очень грязная. Содержание меди и цинка превышает ПДК в сто и более раз, при высоком содержании минеральных форм азота, железа, сульфатов и БПК5.

В верхнем течении Урал замерзает в начале ноября, в среднем и нижнем – в конце ноября. Вскрывается река, начиная с нижнего участка, – с конца марта до середины апреля. Ледоход бурный и кратковременный, часты заторы льда. Продолжительность периода ледостава около 140 дней.

В связи со значительными вековыми и многолетними колебаниями среднего уровня Каспийского моря дельта Урала постоянно изменяла свои положение и размеры. В 1927 г. площадь дельты составляла 234 км2. Понижение уровня Каспия в 1929–1977 гг. привело к интенсивному нарастанию дельты и увеличению её площади до 522 км2 (1977). Резкое повышение уровня Каспия на 2,35 м в 1978–1995 гг. вызвало затопление приморской зоны дельты и уменьшение её площади до 280–300 км2. Подпор от поднявшегося уровня Каспийского моря распространился в реку на 230–240 км. В дельте Урала сток реки в настоящее время распределяется по системам Золотого и Яицкого рукавов.

Структура водопотребления в российской и казахстанской частях бассейна значительно различается. На российской территории развит металлургический комплекс, добыча газа, химическая промышленность, энергетика; основная часть водных ресурсов (около 85%) используется на производственные нужды; на хозяйственно-питьевое потребление (12%) и на орошение земель (2%). В пределах казахстанской части бассейна 7% объема водозабора используется на производственные, 8% — на хозяйственно-питьевые нужды, 44% — на регулярное и лиманное орошение, 41% − на прудовое рыбное хозяйство.

Река судоходна ниже г. Уральска. В низовьях развито рыболовство (здесь ловят осетровых, судака, сельдь).

На реке – города Верхнеуральск, Магнитогорск, Орск, Новотроицк, Оренбург (Россия), Уральск, Атырау (бывш. Гурьев) (Казахстан).

Н.Л. Фролова