Озёра плато Путора́на, вместе взятые, образуют второй по объёму резервуар пресной воды в России после озера Байкал.

Плато Путорана расположено на крайнем северо-западе Среднесибирского плоскогорья. Оно простирается от Северного полярного круга до 71° с. ш. и от 88° до 101° в. д., занимая основную часть условного прямоугольника между Енисеем на западе, Котуем (в среднем и нижнем течении) на востоке, Хетой (в среднем течении) на севере и Нижней Тунгуской на юге. Длина этой горной страны более 500 км, ширина – около 250 км. Площадь плато Путорана сопоставима с площадью Великобритании и составляет около 250 тыс. км2.

Точно гигантский слоёный пирог, плато Путорана состоит из пластов чередующихся между собой базальтов и туфов. Туфы под действием процессов денудации разрушаются первыми, а базальты остаются и формируют ступени, которых на одном склоне может быть до 30–40 штук. Отличительная черта плато – живописные каньоны глубиной до 800–1000 м со ступенчатыми склонами.

Считается, что на плато Путорана наибольшая концентрация водопадов на единицу площади в России, а возможно, и в мире. Водопады очень разнообразны, как по форме и высоте, так и по мощности потока. Самые живописные из них находятся на Иркинде, Яктали, Нерале, Дулисмаре, Гагарьей, Моя-Ачине, Холоките, Дулуке, Котуе.

Плато Путорана располагается в подзоне северной лиственничной тайги. Однако благодаря развитию высотной поясности, ландшафты здесь весьма разнообразны. Долины северной части плато до высот 300–350 м, а на юге и значительно выше, заняты густыми горными лиственнично-еловыми лесами. Выше по склонам тайга плавно переходит в лиственничное редколесье, которое затем сменяется полосой кустарниковых зарослей (ольха, берёза, полярные ивы). Выше 500–600 м заросли кустарников распадаются на отдельные куртины, и начинается горная тундра. На высотах более 1350–1400 м над уровнем моря формируются гольцовые пустыни.

Средние высоты плато Путорана от 900 до 1200 м (наивысшая отметка — 1701 м). В мире нет другой столь возвышенной территории, которая могла бы сравниться по количеству и глубине озёр с плато Путорана. Их здесь около 25 тысяч. Причём наряду с характерными для субарктики малыми озёрами, здесь сосредоточено большое число самых глубоких и длинных озёр Сибири, по своим параметрам приближающихся к Байкалу и Телецкому озеру. Глубина большинства из них достигает 180–420 м. Наиболее крупные озёра плато Путорана: Хантайское, Пясино, Лама (длина 80 км, глубина более 300 м), Аян (длина 55 км, максимальная глубина 256 м), Анама (длина 50 км, максимальная глубина 120 м), Дюпкун, СобачьеКутарамакан и др. Многие из них ещё не изучены.

Несмотря на внешнее сходство с норвежскими фьордами, сформированными древними ледниками, крупные озёра на плато Путорана, как правило, имеют тектоническое, а не ледниковое происхождение. Об этом свидетельствуют прежде всего их большие глубины и продолговатая форма. Последнее (Сартанское) оледенение, случившееся 20 тыс. лет назад, лишь расширило и углубило озёрные котловины, возникшие на месте тектонических трещин.

Однако роль Сартанского оледенения в образовании озёр на плато Путорана не стоит недооценивать. 12–14 тыс. лет назад, после того, как ледник покинул территорию плато Путорана, на месте современных озёр – Пясино, Мелкое, Лама и Глубокое — какое-то время существовало гигантское Норильское озеро, подпруженное мореной. Современные озёра – Кета, Лама, Хантайское (Большое Хантайское) и многие другие – также подпружены моренами, оставшимися после древних оледенений.

В настоящее время на плато Путорана нет крупных ледников. Но на склонах, обращённых к северу, распространены так называемые малые ледники. Чаще всего их можно встретить в долинах рек, имеющих субширотную ориентацию (Имангда, Дынкенгда и др.). Тая, малые ледники формируют небольшие, но очень живописные озёра. Среди небольших и неглубоких также можно выделить старичные озёра (Омутачи, Ядун, Ономакли и др.), образовавшиеся при перестройке русел рек, и термокарстовые озёра, причиной формирования которых послужило протаивание вечной мерзлоты.

Все озёра на плато Путорана проточные, т. е. со сравнительно быстрым водообменом. Это одна из причин малой минерализации вод — от 13 до 42 мг/л. Даже в Байкале минерализация значительно больше и достигает 150 мг/л. Фосфатного фосфора в путоранских озёрах почти нет, а нитратного азота всего 0,03–0,4 мг/л. Бурные реки приносят довольно много кремния (от 2 до 9 мг/л), но при увеличении солнечной радиации он усиленно поглощается диатомовыми водорослями.

Благоприятен и газовый режим озёр. Содержание кислорода даже зимой в них не опускается ниже 8 мг/л при максимуме около 13 мг/л. В постоянно холодной воде кислород насыщает всю водную толщу. Заморов рыбы здесь не бывает, даже несмотря на значительную мощность ледового покрова. Толщина льда на озёрах восточнее 93° в. д. достигает 1,5–2 м. Сходит лёд к середине июля, а в лесотундровой подзоне иногда и в августе, чтобы в сентябре–октябре снова покрыть озёра.

Ихтиофауну плато Путорана представляют более 40 видов рыб. Наиболее распространены: таймырский голец, ленок, сибирская ряпушка, сибирский сиг, муксун, чир, пелядь, тугун, обыкновенный валёк, западносибирский хариус, восточносибирский хариус, тонкохвостый налим. Изредка встречается таймень.

В составе озёрного зоопланктона насчитываются 124 вида. Коловратки представлены 58 видами, ветвистоусые – 38,  веслоногие – 25. Среди последних 16 видов циклопов. Характерная черта путоранских озёр — обилие видов из рода Nitholca, которые предпочитают холодные, бедные питательными веществами (олиготрофные) водоёмы. Интересно, что в некоторых озёрах плато Путорана учёными были обнаружены некоторые виды коловраток и ледниковоморских реликтовых рачков, характерных для Байкала.

Плато Путорана расположено в пределах глобального трансконтинентального миграционного пути птиц (Центрально-Азиатский миграционный путь). Многочисленные путоранские водоёмы имеют жизненно важное значение для тысяч мигрирующих птиц в качестве районов остановок на отдых и кормежку. К таким водным объектам относятся: Аян, Кутарамакан, Дюпкун, Харпича, Собачье, реки Курейка, Ягтали, Котуй, Аян, Иркинда.

Очень разнообразна топонимика плато Путорана, в целом отражающая географию распространения народов по его территории.

Большинство названий рек и озёр своим происхождением обязаны эвенкам, населявшим центральные части плато до 70‑х гг. прошлого столетия. Так, например, название озера Лама, одного из крупнейших путоранских озёр, в переводе с эвенкийского означает «море». Название оз. Аян тоже имеет эвенкийское происхождение и переводится как «старица», «старое русло», «залив» (благодаря особенностям русла одноимённой реки, берущей начало из этого озера). Гидронимы Аякли, Кета, Кутарамакан и многие другие также имеют эвенкийские корни.

Распространены и самодийские, главным образом, нганасанские и энецкие гидронимы. Нганасаны и энцы жили в предгорьях, но в поисках лучших пастбищ иногда поднимались по долинам горных рек и выходили к озёрам, расположенным в окраинных частях плато. К самодийским гидронимам можно отнести названия рек Пясины и Хеты.

Последние по времени своего появления среди местных названий – долганские гидронимы. Их особенно много среди названий малых рек и озёр на северной границе плато Путорана. Русские названия географических объектов начали появляться на плато Путорана вместе с немногочисленными первыми поселенцами, в XVII в. Многие из этих топонимов давно забыты, так как русские жили здесь эпизодически, не постоянно.

Многие современные названия озёр плато Путорана возникли на географических картах сравнительно недавно благодаря известному советскому геолог у Николаю Николаевичу Урванцеву. В 1920–1921 гг. он не только обнаружил на плато богатые медно-никелевые месторождения, но и нанёс на карту многие географические объекты, в том числе и само название «плато Путорана». До этого земли к востоку от современного Норильска во всей научной литературе назывались хребтом Сыверма и на картах имели весьма неопределенные очертания.

Вот что пишет Н. Н. Урванцев о картографическом обеспечении своих первых экспедиций:«Имелась только карта азиатской России, изданная в 1911 году Российским генеральным штабом) очень мелкого масштаба: 100 вёрст в дюйме т. е. 42 км в 1 см. <…> На карте показана цепь озёр: Пясино, Быстровское, Давыдыво, Матушкино, соединённые между собой протоками. Из них в действительности есть только озеро Пясино, из которого вытекает р. Пясина. Остальных нет. Вместо них, по рассказам, есть озёра Мелкое, Лама, Глубокое (Омук) и Кета, по размерам много больше, чем те, что есть на карте. По рассказам, они лежат глубоко в горах, и, чтобы их пройти, надо сделать 5–6 аргишей, т. е. километров 100»[*].

Но Урванцеву не удалось пройти всю территорию плато Путорана. Подробные карты этой территории появились лишь в середине XX в. благодаря аэрофотосъёмке. Во многих отдалённых районах до сих пор не проводились научные экспедиции. 

В недавнем прошлом на территории плато Путорана кочевали эвенки, основными занятиями которых были охота, рыболовство и оленеводство.

Выпас домашних оленей в северной и центральной частях Путорана осуществлялся совхозом «Волочанский». Из 14,5 тыс. оленей совхоза в период его организации (1966) 4,1 тыс. оленей выпасались большую часть года на ныне заповедной площади. Численность оленей в совхозе снижалась катастрофическими темпами, и уже к середине 1970‑х гг. их выпас перестал оказыватьаже слабое воздействие на экосистемы плато Путорана. Аналогичная картина наблюдалась и в южных районах, где деятельность эвенкийских оленеводов прекратилась примерно в то же время — в середине 1970‑х гг.

В последние десятилетия перед организацией заповедника (1988) центральные районы плато использовались как охотничьи угодья. На озере Аян ежегодно отстреливали до 600 диких северных оленей и добывали от 50 до 150 песцов. В районе оз. Харпича также эпизодически проводился отстрел оленей — добыча за сезон не превышала 100–150 голов.

В советский период осваивались и рыбные запасы. В ограниченных масштабах проводился отлов рыбы на озёрах Кутарамакан и Аян. Объём добычи ценных пород (сиг, чир, пелядь, ряпушка, голец и др.) колебался от 0,5 до 12,1 т/год. Вылов рыбы на оз. Харпича не превышал 0,15 т/год. Себестоимость получаемой продукции была чрезвычайно высока, промыслы себя не окупали. В настоящее время хозяйственная деятельность на территории плато Путорана ограничена. В 1988 г. образован Путоранский заповедник, основными объектами исследований и охраны которого стали занесённые в Красную книгу России путоранский подвид снежного барана, арктический гусь-пискулька, орлан-белохвост и кречет.

В 2010 г. плато Путорана включено в список объектов Всемирного культурного и природного наследия ЮНЕСКО как соответствующее двум критериям выдающейся мировой ценности: критерий 

vii Объект включает уникальные природные явления и территории исключительной природной красоты и эстетического значения; 

ix Объект представляет выдающиеся примеры важных, протекающих в настоящее время экологических и биологических процессов в эволюции экосистем и сообществ растений и животных.

И. В. Кобиляков