Эльто́н – бессточное солёное озеро в Палласовском районе Волгоградской области, недалеко от границы с Казахстаном. Это самое большое по площади минеральное озеро Европы и одно из самых минерализованных в мире.

Название озера, возможно, произошло от монгольского «Алтын-Нор» – «золотое дно».

Урез воды расположен на 15 м ниже уровня моря. Площадь водного зеркала, согласно данным Государственного водного реестра, – 152 км2, согласно литературным источникам, – 182 км2. Протяжённость озера 18 км, ширина – 13 км. Средняя глубина озера 0,05–0,07 м (летом), наибольшая – до 1,5 м (весной). Эльтон – крупнейшее озеро Волгоградской области и 84-е озеро России по площади водного зеркала[*].

Площадь водосбора 1640 км2. Большая его часть представляет собой опустыненную заволжскую степь. В озеро с юго-востока и северо-запада впадают семь рек: Большая и Малая Сморогда, Карантинка, Солянка, Ланцуг, Хара и Чернавка. Также озеро питают несколько пресных ключей и небольших речек с горько-солёной водой. На дне наблюдаются выходы солёных источников.

Озеро представляет собой впадину между крупными соляными куполами на крайнем севере Прикаспийской низменности. Имеет округлую форму, слегка вытянуто с юга – юго-запада на север – северо-восток. Берегова линия слабоизрезанная.

Питание озера в основном снеговое. Уровень воды начинает подниматься весной в период снеготаяния, к лету он резко падает. После спада половодья уровень снижается до следующей весны, при этом озеро постепенно обсыхает.

Озеро высокоминерализованное, вода золотисто-розового оттенка. Заполнено насыщенным солевым раствором, который весной распресняется. Соленость 200–500‰, что в 1,5 раза превышает концентрацию солей на Мёртвом море. В многоводные годы минерализация рапы весной может снижаться до 180–200‰, а в засушливые годы осенью достигать 525‰. На дне озера находятся залежи солей и под ними − слой минеральной сероводородной грязи. Осаждение соли на дно озера происходит почти круглогодично: летом за счёт интенсивного испарения воды и увеличения концентрации солей, зимой – из-за уменьшения растворимости солей при низких температурах.

Из-за крайне высокой минерализации озеро фактически лишено биоты, однако в воде содержатся водоросли Dunaliella salina, придающие летом озеру красноватый оттенок.

Озеро Эльтон уникально по запасам, качеству и бальнеологическим свойствам лечебных грязи и рапы. До 1882 г. на озере велась добыча соли, в 1910 г. на его берегу был основан лечебный санаторий «Эльтон» (перенесён на новое место в 1945 г.).

Близ озера расположены населённые пункты – Эльтон (на востоке), Приозёрный (на юго-востоке), Красная Деревня (на западе).

Вокруг оз. Эльтон сохранились большие по площади участки мало нарушенных опустыненных степей Северного Прикаспия. Приэльтонье имеет исключительную важность для сохранения птиц и их местообитаний и отнесено к ключевым орнитологическим территориям международного значения. В долинах рек, в верхнем и среднем течении, среди тростниковых зарослей, находят убежища водные и околоводные животные, а в устьях в весенний и осенний период можно увидеть тысячи мигрирующих птиц, принадлежащих к разным видам семейства утиных, а также куликов.

Озеро Эльтон входит в состав особо охраняемой природной территории «Природный парк «Эльтонский» площадью 106 тыс. га.

Несмотря на огромное природоохранное значение, Приэльтонье характеризуется комплексом экологических и социально-экономических проблем, обусловленных как широким развитием нерациональных форм природопользования, так и неэффективностью управления.

А.В. Измайлова