Ледниковая система Ура́ла в середине XX в. была представлена 143 ледниками общей площадью 28,7 км2. Уральские горы вытянуты с севера на юг более чем на 2 тыс. км и отличаются большим разнообразием физико-географических условий. Северная часть Уральских гор делится на Полярный (68°10′ – 66°30′ с.ш.), Приполярный (65°20′ – 64°20′ с.ш.) и Северный (64°20′ – 63°50′с.ш.) Урал. Средние высоты Полярного Урала – 800–1200 м, высшая точка – гора Пайер – 1499 м. Высшая точка всего Урала – гора Народная (1894,5 м) – находится на Приполярном Урале.

Первые исследователи северной части Урала, посетившие её в середине XIX в., отметили полное отсутствие в горах вечных снегов и ледников, и долгое время считалось, что ледников на Урале нет и быть не может из-за небольшой высоты гор и континентальности климата. Однако еще в 1911 г. С.В. Керцелли со слов оленевода упоминает о том, что на Урале есть места, где «снег никогда не тает, а и там уже не снег, а такой твёрдый лёд, что его топор не берёт». В 1929–1932 гг. геолог А.Н. Алёшков и геоморфолог С.Г. Боч во время полевых работ Северо-Уральской экспедиции АН СССР открыли первые ледники в районе гор Сабля и Народная на Приполярном Урале. С тех пор по мере исследования Урала количество открытых ледников постоянно возрастало. В конце 1940-х – начале 1950-х гг. Л.Д. Долгушин открыл на Урале более 40 ледников и установил закономерности их распространения, питания, динамики и эволюции. Самый южный из уральских ледников был обнаружен в 1978 г. на хребте Тельпос-Из (Северный Урал), в 30 км к югу от его главной вершины, в глубоком каре восточной экспозиции.

По материалам аэрофотосъёмок 1953–1960 гг. был составлен Каталог ледников Урала, включающий 143 ледника общей площадью 28,7 км2. Объём льда оценивался в 0,75 км3. Очаги оледенения приурочены к наиболее возвышенным и расчленённым участкам хребта. Больше всего ледников на Полярном Урале (91 ледник общей площадью 20,8 км2). На Приполярном и Северном Урале – 52 ледника общей площадью 7,9 км2.

72 ледника площадью 15,4 км2 находятся на западном склоне Уральского хребта в бассейнах рек Кары и Печоры, бассейн Карского моря, 71 ледник площадью 13,3 км2 восточного склона дают сток в реки бассейна Оби.

Ледники располагаются главным образом в карах и на уступах террас – формах ледниковой скульптуры, оставшихся от более обширного древнего оледенения. Их существование значительно ниже климатической снеговой линии возможно лишь благодаря концентрации огромных масс метелевого и лавинного снега, поэтому около 90% всех ледников расположено на подветренных склонах восточной экспозиции.

Как по количеству, так и по площади преобладают каровые ледники, которые обычно располагаются в хорошо развитых карах, ориентированных преимущественно на восток, и занимают всё дно кара или его часть. Их концы обрамлены мощными моренными валами с ледяными ядрами, нередко подпруживающими неглубокие ледниковые озёра. Средняя площадь карового ледника 0,3 км2, мощность от 50–80 до 100–140 м. Карово-долинных ледников на Урале всего 3, но их площадь составляет примерно 10% общей площади оледенения района. Присклоновые ледники чаще занимают подветренные уступы плато и нагорных террас. Это в основном мелкие ледники, их длина едва достигает 200–400 м вниз по уклону, ширина – до 0,5–1,0 км вдоль склона, толщина льда не превышает 15–20 м, средняя площадь 0,1 км2. В период Международного геофизического года (1957–1958) и в последующие годы вплоть до 1981 г. на Полярном Урале действовала гляциологическая станция Института географии АН СССР, в результате работ которой с разной степенью детальности и за разные интервалы времени исследовано 10 ледников (ИГАН, МГУ, Обручева, Чернова, Карский, Анучина, МГГ, МИИГАиК, Большой Усинский, Олений), выявлены особенности их динамики и режима. Эпизодические наблюдения за уральскими ледниками продолжаются и в настоящее время.

Основные стационарные исследования проводились на трёх ледниках Полярного Урала – ИГАН, МГУ и Обручева. На них, кроме климатических и масс-балансовых наблюдений (аккумуляция, абляция, баланс массы), измерялась скорость движения льда, оценивались изменения длины, площади, высоты поверхности, отрабатывались теоретические вопросы кинематики ледников[*].

Карово-долинный ледник ИГАН – самый крупный ледник Полярного Урала. Его длина 1,8 км, площадь 1,25 км2, язык спускается до высоты 790 м (данные на 1953 г.). Ледник состоит из двух частей: карово-долинной и присклоновой. Карово-долинная часть занимает обширный глубокий кар, у самого конца ледника расположено озеро (урез воды 820 м), сток из которого осуществляется в бассейн реки Большой Хадаты. Присклоновая часть лежит на платообразной поверхности, сток с неё частично происходит в реку Гена-Хадата (бассейн реки Большой Щучьей).

Ледник МГУ, второй по величине на Урале, в 1953 г. был карово-долинным, имел длину 2,2 км, площадь 1,16 км2. В последующие годы происходила интенсивная деградация ледника, его долинная часть толщиной более 30 м и длиной 560–570 м полностью растаяла, к 1968 г. он превратился в обыкновенный каровый ледник, конец которого уходил под озеро с урезом 690 м. В 1981 г. его площадь была равна 0,8 км2.

Наиболее детально был исследован небольшой каровый ледник Обручева (площадь 0,35 км2, длина 1,0 км; максимальная толщина льда, измеренная радиолокационным методом в 1974 г., составила 120 м). Это один из самых низких ледников Урала – его конец спускается ниже 400 м над уровнем моря.

Самый северный очаг оледенения на Полярном Урале – хребет Оче-Нырд. Здесь находятся 11 преимущественно каровых ледников общей площадью 3,5 км2. Самый большой из них, каровый ледник Долгушина (длина 1,4 км, площадь 0,95 км2) считается самым красивым на Урале.

На Приполярном и Северном Урале самый большой – карово-долинный ледник Гофмана – расположен на восточном склоне горы Сабля. В момент посещения А.Н. Алёшковым в 1932 г. его площадь была 0,37 км2, а длина 1000 м. Язык ледника выходил за пределы кара и оканчивался на высоте 600 м. К 2002 г. язык отступил на 150 м, а поверхность ледника понизилась на 15–20 м[*].

В последние годы все уральские ледники отступают. Более значительно отступили ледники на Приполярном и Северном Урале, некоторые из них исчезли совсем. Но балансовые наблюдения на ледниках Полярного Урала показали, что они чутко реагируют на колебания условий погоды в отдельные годы, но в целом довольно устойчивы. Хотя они и отступают в течение последних 150 лет, их сокращение не является катастрофическим и в ближайшие десятилетия полное исчезновение им не угрожает[*].

Г.Б. Осипова