Леднико́вая систе́ма Алта́я в середине XX в. была представлена 1200 ледниками общей площадью около 820 км2. Алтай – обширная горная страна на юге Сибири, самая высокая часть Алтае-Саянской горной системы. Он состоит из множества хребтов и массивов, поднимающихся в центральной и южной частях до 3000–4000 м и покрытых многочисленными современными ледниками. Основная особенность рельефа Алтая – сочетание обширных поверхностей выравнивания и типично альпийских высокогорий с острыми гребнями, глубокими крутосклонными карами, нередко сливающимися в обширные многокамерные цирки, и троговыми долинами. Самые высокие вершины Алтая увенчаны снежными шапками, за что и получили местное название «белки́».

Первые ледники здесь были открыты Ф.В. Геблером в 1835 г., а их систематическое изучение начато В.В. Сапожниковым на рубеже XIX и XX вв. Исследования продолжались во время экспедиций братьев Б.В. и М.В. Троновых, первая из которых была организована в 1912 г. В 1925 г. Б.В. Тронов составил первый каталог ледников Алтая, в котором были приведены данные о 408 ледниках общей площадью 590 км2. М.В. Тронов продолжил исследования и описал уже 724 ледника площадью 600 км2. В периоды Международного геофизического года (1957–1958) и Международного гидрологического десятилетия (1965–1974) начали проводиться стационарные наблюдения на нескольких опорных ледниках. Были созданы научные станции в бассейнах рек Актру, Мульты и Аккема, из которых в настоящее время продолжает работать лишь одна – в бассейне реки Актру.

В 1974–1978 гг. была завершена каталогизация ледников Алтая: на территории России были выявлены 1200 ледников общей площадью около 820 км2 и на территории Республики Казахстан – 300 ледников общей площадью 90 км2. Общий объём льда в ледниках Алтая составляет, по оценкам разных авторов, от 47 до 57 км3. Сток с ледников осуществляется в реки – притоки верховьев Иртыша и Оби. Доля ледникового питания в стоке рек колеблется от 60% в районах, где находятся крупные ледники, до 5–10% в бассейнах рек с малыми ледниками.

Климат Алтая континентальный, но в высокогорной зоне приближается к морскому типу, с обильными осадками, с пасмурным и прохладным летом, что благоприятствует существованию ледников. Однако решающим для оледенения гор Алтая является орографический фактор – большая высота гор и наличие в пригребневых частях хребтов каров, цирков и других отрицательных форм рельефа, выработанных древним оледенением и концентрирующих большие массы снега и льда. В целом на Алтае широко распространены почти все типы горных ледников – от мелких висячих и каровых до крупных долинных и котловинных ледников и ледниковых комплексов. По числу преобладают каровые и висячие ледники, по площади – долинные и карово-долинные. Толщина льда сильно меняется в зависимости от размера и типа ледника – от нескольких десятков до 100–200 м. Максимальная толщина – 360 м – была измерена на леднике Левый Актру. Поверхность крупных ледников часто осложнена трещинами и ледопадами. На сложных ледниках развиты срединные морены, а нижние части языков покрыты сплошным моренным чехлом. Языки некоторых ледников спускаются до 2000–2200 м, достигая верхней границы леса.

В пределах Горного Алтая могут быть выделены три района: Центральный, Южный и Восточный. В каждом из них есть более или менее обособленные очаги оледенения.

К Центральному Алтаю относятся самые высокие хребты – Катунский, Северо-Чуйский, Южно-Чуйский и Кара-Алахинский. На этих хребтах сосредоточена основная масса алтайских ледников. Для Центрального Алтая характерно оледенение альпийского типа с преобладанием долинных и карово-долинных ледников с обширными, часто крутопадающими фирновыми бассейнами и с менее крутыми ледниковыми языками. Крупные сложные ледники группируются вокруг наиболее высоких горных вершин и массивов. В периферийных частях хребтов преобладают карово-долинные, каровые и висячие ледники.

На Катунском хребте самым значительным узлом оледенения является массив горы Белухи, высшей точки не только Алтая, но и всей Сибири (4506 м). С её отрогов спускается созвездие крупных долинных ледников: Катунский (Геблера), Сапожникова (Менсу), Родзевича (Аккемский), Братьев Троновых (Мюштуайры), а также Большой и Малый Берельские на территория Казахстана. К востоку и западу от горы Белухи хребет понижается, оледенение становится более рассеянным, преобладают карово-долинные и каровые ледники. Всего на Катунском хребте на территории России в 1952 г. были зафиксировано 364 ледника площадью 252 км2. Ещё 26 ледников южного склона хребта площадью около 31 км2 находятся на территории Казахстана.

240 ледников общей площадью 223 км2 расположены на Южно-Чуйском хребте. По количеству преобладают каровые ледники, но основная площадь оледенения приходится на долинные ледники. Все крупнейшие ледники этого хребта лежат на северо-восточном склоне его центральной части с высшей точкой – горой Иикту (3941 м). Здесь находится самый крупный алтайский ледник – сложный долинный ледник Большой Талдуринский (в 1955 г. его длина была равна 7,5 км, площадь 28,2 км2). Из области питания ледника, расположенной в нескольких карах на северном склоне Южно-Чуйского хребта, лёд переходит в более узкий язык, состоящий из трёх потоков. Здесь были отмечены самые большие на Алтае скорости движения льда – до 208 м в год. Максимальная толщина ледника 170 м. Поверхность верхней части языка сравнительно чистая, но ниже хорошо выражены срединные и боковые морены, а конец языка покрыт моренным чехлом. В последние годы левый поток практически потерял связь с основным центральным потоком. Тенденция к отделению видна и на правом потоке. Площадь ледника к 2004 г уменьшилась почти на 20% и составила 22,6 км2[*].

На Северо-Чуйском хребте, отделённом от Южно-Чуйского долиной реки Карагем, расположены 200 ледников общей площадью 180 км2. Наиболее крупный – ледниковый узел Биш-Иирду (4173 м), от которого в северо-западном и юго-западном направлении расходятся покрытые ледниками горные хребты. Здесь около десятка ледников имеют площадь более 5 км2 каждый. Самый большой из них – ледник Большой Маашей (длина 8,2 км, площадь 16,0 км2). На северном склоне хребта в верховьях р. Актру на высоте 2150 м находится географическая станция Томского государственного университета, созданная в 1950-х гг. по инициативе М.В. Тронова. Здесь проходят практику студенты-географы и проводятся исследования на ледниках Малый Актру, Большой Актру (в настоящее время Правый и Левый Актру) и др. Основные наблюдения за балансом массы, движением льда и другими гляциологическими характеристиками ведутся на леднике Малый Актру, а полученные данные ежегодно передаются во Всемирную службу мониторинга ледников [*].

К югу от Южно-Чуйского хребта протягиваются Кара-Алахинские горы с максимальными высотами гребня 3100–3140 м. Здесь расположены 25 ледников общей площадью около 12 км2. Крупных ледников нет. Самый большой карово-долинный ледник длиной 2,2 км и площадью 1,8 км2.

На Южном Алтае на территории России всего 15 ледников общей площадью 34 км2 – на хребте Сайлюгем и горном массиве Таван-Богдо-Ула (4356 м). На северном склоне массива в 1950-х гг. были отмечены 8 ледников общей площадью около 33 км2. Располагавшийся здесь ледниковый комплекс площадью 22,5 км2, который состоял из ряда слившихся друг с другом ледниковых куполов, к 1998 г. распался на 10 ледников разных морфологических типов. Здесь в последние годы проводят исследования сотрудники Санкт-Петербургского государственного университета[*].

На Восточном Алтае (хребты Чихачева, Монгун-Тайга, Шапшальский, Курайский и др.) небольшие ледники лежат большей частью на северных и северо-восточных склонах в пригребневых карах и нивальных нишах. Существуют эти ледники главным образом за счёт метелевого снега, накапливающегося в отрицательных формах рельефа подветренных склонов, и теневого положения. Всего здесь 260 ледников общей площадью 77 км2. Есть также небольшие каровые и висячие ледники на хребтах Листвяга, Холзун, Теректинский и Коргонский, высота которых незначительна (около 2500 м). Ледники, в основном мелкие каровые и висячие, располагаются на подветренных склонах северной и северо-западной экспозиций.

Все данные о площади оледенения, приведённые выше, относятся к середине 1950-х гг. Однако ледники Алтая непрерывно деградируют. Наблюдается исчезновение мелких ледников, разделение крупных на несколько составляющих, отчленение притоков. Так, сложный долинный ледник Большой Актру разделился на два простых долинных – Левый и Правый Актру. В конце 1990-х гг. на три самостоятельных ледниковых потока распался Большой Талдуринский ледник.

Наблюдения за колебаниями крупных ледников проводились ещё с середины XIX в. Все они свидетельствовали об интенсивном отступании их концов. Скорость отступания 18 крупных ледников Алтая составила в 1952–1996 гг. 8,6 м в год. Больше всего отступил ледник Софийский в Южно-Чуйском хребте – на 2,7 км с 1850 по 2000 г., и от него отделился левый поток. Ледник Правый Карагемский в Северо-Чуйском хребте за этот же период отступил на 0,9 км[*]. С появлением космических снимков стало возможным оценить изменения площади ледников. По одной из последних оценок ледники Катунского, Северо-Чуйского и Южно-Чуйского хребтов в период 1952–2008 гг. потеряли примерно 27,4% площади и около 27% объёма[*].

Снежные вершины, ледники, спускающиеся в лесную зону, голубые озёра и водопады, окружённые кедровым лесом, привлекают на Алтай всё больше туристов, альпинистов и просто отдыхающих. Для сохранения и рационального использования природы Горного Алтая, который называют Сибирской Швейцарией, создаются природные парки и заповедники, турбазы и альплагеря. В 1991 г. в высокогорье Центрального Алтая был создан Катунский природный биосферный заповедник, который внесён в список объектов Всемирного природного наследия ЮНЕСКО под названием «Золотые горы Алтая», а в 1997 г. район горы Белуха, один из наиболее посещаемых туристами и альпинистами, стал национальным парком. Популярным местом альпинизма и горного туризма является бассейн Актру, где ещё с 1938 г. действует альплагерь.

Г.Б. Осипова