По данным Каталога ледников, на середину XX в. ледниковая система хребта Сунта́р-Хаята́ включала более 200 ледников общей площадью свыше 200 км2.

Хребет Сунтар-Хаята расположен в Восточной Сибири и протягивается с северо-запада на юго-восток на 200 км; в центральной его части с юга к нему примыкает Юдомский хребет. Вместе они образуют тройной водораздел между бассейнами Индигирки на северо-востоке, Алдана на западе и реками бассейна Охотского моря на юге. Гребень главного хребта поднимается до 2500–2900 м, высшая точка – гора Мус-Хая (2959 м). Рельеф высокогорья преимущественно альпийского типа – острые гребни и пики чередуются с глубокими ущельями и карами, многие из которых заняты ледниками и снежниками. Климат здесь резко континентальный, холодный: в находящейся вблизи северных границ района Оймяконской котловине минимальная зафиксированная температура воздуха -71,2°С, а средняя годовая -16,6°С.

Первыми исследователями, обратившими внимание на признаки современного оледенения в горах Сунтар-Хаята, были Ф.П. Врангель во время путешествия 1820–1824 гг. и И.Д. Черский в 1891 г. В 30-х гг. XX в. о ледниках начали появляться сообщения геологов, но первые достоверные сведения были получены сотрудником Верхне-Индигирской экспедиции «Дальстроя» В.К. Лежоевым, который, составляя карты на район Сунтар-Хаята, описал ледники и дал их высотные характеристики. Ледники открывались геологами и в последующие годы. В 1944–1947 гг. была проведена аэрофотосъёмка, при дешифрировании которой, а также в ходе экспедиционных исследований 1946–1947 гг. было выявлено и описано довольно значительное оледенение хребта. Планомерное его изучение началось только в конце 1950-х гг. в рамках Международного геофизического года (1957–1958), когда была построена высокогорная гляциологическая и геокриологическая станция и начали проводиться гляциологические наблюдения. В последующие годы отдельные ледники посещались и исследовались экспедициями Института мерзлотоведения Сибирского отделения РАН (Иркутск), Института географии РАН и др.

В Каталоге ледников, составленном на основе аэрофотосъёмки 1947 г., приведены сведения о 208 ледниках общей площадью 201,6 км2 и объёмом около 12 км3. Ледники распределяются неравномерно как по территории гор, так и по бассейнам рек. Большинство ледников сосредоточено в трёх наиболее высоких горных массивах: в районе горного узла в северо-западной части хребта с вершинами Мус-Хая и Палатка (2944 м); на стыке главного водораздельного хребта Сунтар-Хаята с Юдомским хребтом с вершиной пик Берилл (2933 м); в районе горных вершин Раковского (2889 м), Обручева (2741 м) и Васьковского (2790 м) на Юдомском хребте к югу от его соединения с главным водораздельным хребтом. Группы небольших ледников имеются в восточной части гор, главным образом в районе горы Друза (2745 м). Больше половины всех ледников (111) площадью 111,2 км2 относится к бассейну реки Индигирки. Остальные распределяются примерно поровну между бассейнами реки Юдомы (Алдан) (48 ледников, 41,9 км2) и бассейнами рек, впадающих в Охотское море (49 ледников, 48,5 км2).

Больше всего (75%) каровых, карово-долинных и висячих ледников, но по занимаемой площади (около 60%) первенство принадлежит немногочисленным долинным и сложным долинным ледникам. Чаще всего ледники располагаются в карах и прилегающих к ним верховьях долин. Большинство из них в области питания занимают один кар и не сливаются друг с другом. Однако имеются и сложные ледниковые комплексы, состоящие из нескольких ледников различных морфологических типов (ледники у вершины горы Берилл в центральной части гор). Почти все долинные ледники имеют плавный продольный профиль, лишь иногда осложнённый одной или несколькими ступенями, на крутых перегибах которых формируются зоны, напоминающие ледопады. В фирновой области образуются подгорные трещины, их ширина доходит до 3–4 м, глубина до 30 м. Часто они перекрыты снежными мостами. Поверхность ледников сравнительно чистая, однако имеются боковые морены, а на сложных ледниках – срединные. На крупных ледниках встречаются глубокие эрозионные русла. На пологих участках летом подолгу лежит снег, превращаясь при таянии в непроходимую снежную кашу. Морены, наоборот, упрощают движение по ледникам. Концы ледников часто пологие, зарывающиеся в морену, но иногда бывают крутыми, вплоть до обрывов. Нередко ниже концов ледников находятся подпруженные моренами озёра.

Самый большой сложно-долинный ледник расположен на восточном склоне Юдомского хребта в районе пика Васьковского. Его длина 7,2 км, площадь 7,5 км2. Здесь же и второй по величине ледник Берилл (6,9 км2). Целое созвездие крупных ледников находится в районе горы Мус-Хая: Большой Мус-Хая (4,2 км2), Клюкина (4,1 км2) и др. Большинство ледников расположено на северных склонах на высоте 2000–2770 м, их языки спускаются в среднем до высоты 2120 м.

Площадь оледенения хребта Сунтар-Хаята сокращается. Так, на севере массива со времени малого ледникового периода до 1945 г. ледники отступили на 50–100 м, на юге – на 100–200 м. А с 1945 г. по 2010 г. площадь оледенения сократилась примерно на 27%. Кроме отступания концов, языки некоторых ледников, сильно забронированные поверхностной мореной, превратились в каменные глетчеры. Эпизодические наблюдения, проводившиеся на репрезентативном леднике № 31 на северном склоне горы Мус-Хая, также говорят об отрицательном значении баланса массы.

Площадь оледенения хребта Сунтар-Хаята сокращается; все исследователи отмечают значительное отступание ледников, уменьшение их площади и понижение поверхности. Так 16 ледников в районе горы Мусс-Хая отступили за 1945–2012 гг. на 500–650 м, а их площадь сократилась примерно на 36%. Кроме отступания концов, языки некоторых ледников, сильно забронированные поверхностной мореной, превратились в каменные глетчеры. Эпизодические наблюдения, проводившиеся на репрезентативном леднике № 31 (№ 60 по Каталогу ледников) на северном склоне горы Мус-Хая, также говорят об отрицательном значении баланса массы[*]. Сокращение площади оледенения всего хребта Сунтар-Хаята за период с 1945 по 2003 гг. оценивается примерно в 20%[*].

Кроме ледников в горах Сунтар-Хаята широко распространены многолетние снежники площадью от 0,03 до 0,26 км2, а также крупные, часто многолетние наледи (тарыны). Они располагаются в долинах рек на высотах 1000–1700 м и обязаны своим происхождением выходам на поверхность подземных вод. Общая площадь их достигает 800 км2. Длина отдельных наледей превышает 20 км, мощность льда 3–4 м, иногда до 10 м. Заполняя порой всю долину от борта до борта, в тёплый период они представляют препятствие для движения. К концу лета многие наледи стаивают. Сток рек, берущих начало в горах Сунтар-Хаята, определяется снежным, дождевым, наледным и ледниковым питанием, причем доля наледного стока в четыре раза превышает долю ледникового.

Ледниковая система Сунтар-Хаята – 5-й по площади очаг горного оледенения в России.

Г.Б. Осипова