Ледниковая система Кавка́за на территории России в 2000 г. включала более чем 1,5 тыс. ледников общей площадью 853,6 км2.

Кавказ – обширная горная страна на юге России, между Чёрным и Азовским морями на западе и Каспийским морем на востоке. Главная орографическая ось Кавказа – Большой Кавказ, основу которого составляют Главный, или Водораздельный хребет и сопровождающий его с севера Боковой хребет. Бóльшая часть северных склонов Главного и Бокового хребта относится к территории России.

Оледенение Кавказа достаточно хорошо изучено по сравнению с другими ледниковыми районами России. Первые сведения о ледниках Кавказа, начиная с середины XIX в., принадлежали путешественникам и исследователям, преимущественно иностранцам – Г. Абиху, Г. Мерцбахеру, Г. Бурмейстеру, М. фон Деши и др. Это были отдельные описания ледников, выполнявшиеся попутно с другими исследованиями. С 1883 г. на Кавказе начал проводить инструментальные съёмки ледников военный топограф А.В. Пастухов а в 1911 г. вышел в свет первый каталог ледников всего Кавказа, составленный участником топографических работ К.И. Подозёрским. В конце XIX – начале XX в. много экспедиций по исследованию ледников Кавказа было организовано Русским географическим обществом и его Кавказским отделом. Наиболее масштабные исследования ледников проводились в периоды второго Международного полярного года (МПГ) (1932–1933), Международного геофизического года (МГГ) (1957–1958), когда были организованы стационарные работы с зимовками на Эльбрусе. С 1965 г. начались работы по проекту Международного гидрологического десятилетия (МГД) (1965–1974), основной темой которых было изучение колебаний баланса массы ледников в связи с изменениями климата. Круглогодичные наблюдения велись на эталонных ледниках – Марухском и Джанкуат. В 1957 г. была проведена аэрофотосъёмка Кавказа, которая послужила основой для каталогизации всех ледников Кавказа, завершившейся к 1977 г.[*] На северном склоне большой объём наблюдений над изменениями целого ряда ледников выполняет Северо-Кавказское Управление по гидрометеорологии и мониторингу окружающей среды. В настоящее время исследования ледников Кавказа продолжают Институт географии РАН, МГУ им. М.В. Ломоносова и другие организации. На двух кавказских ледниках, Джанкуат и Гарабаши, с 1970–1980-х гг. ведутся многолетние наблюдения; ежегодные данные по балансу массы ледников передаются во Всемирную службу мониторинга ледников.

Ледник Джанкуат (длина 3,2 км, площадь 3 км2), типичный долинный ледник Кавказа, был выбран для детальных исследований в качестве репрезентативного в период МГГ. С тех пор наблюдения на нём проводят сотрудники МГУ им. М.В. Ломоносова. На леднике Гарабаши на Эльбрусе, на высоте 3850 м организован стационар Института географии РАН, где с 1981 г. по настоящее время проводятся наблюдения за режимом накопления и таяния снега, процессами льдообразования, движением льда, теплобалансовыми и метеорологическими процессами в высокогорной зоне[*].

Согласно Каталогу ледников, на северном склоне Кавказа находились 1472 ледника общей площадью 991,9 км2. К 2000 г. общая площадь ледников составила 853,6 км2, их число увеличилось до 1521 – часть крупных ледников распалась, а мелких – растаяла[*].

На Кавказе представлены практически все типы горных ледников – от мелких висячих и каровых до крупных сложных ледников и ледниковых комплексов вулканических вершин.

Зона оледенения Кавказа традиционно делится на три части – Западный, Центральный и Восточный Кавказ. На Западном Кавказе из-за небольшой высоты гор оледенение невелико. Его общая площадь по данным Каталога ледников немногим более 200 км2. Здесь нет сложных ледников, преобладают небольшие долинные, каровые и висячие ледники. Самый крупный – долинный ледник Джаловчатский (длина 6,1 км, площадь 6,8 км2) в бассейне р. Зеленчук. Площадь репрезентативного для этого района долинного ледника Марух (3,3 км2), за период 1945–2011 гг. уменьшилась на 17%, а его объём – на 0,06 км3. Максимальная толщина льда этого ледника, полученная радиолокационным методом, равна 333 м[*].

Оледенение Восточного Кавказа также невелико из-за недостатка осадков вследствие континентальности климата. Ледники концентрируются главным образом в районе наиболее высоких вершин и гребней хребтов. Это в основном каровые, карово-долинные и висячие ледники площадью менее 1 км2. Есть несколько долинных ледников, площадь самого крупного, долинного ледника Беленги в бассейне р. Сулак 2,9 км2, а общая площадь оледенения района около 100 км2.

Половина ледников и около 70% площади оледенения Большого Кавказа сосредоточены на территории Центрального Кавказа, где крупное оледенение существует благодаря значительным высотам гор, большому количеству осадков и благоприятным орографическим условиям – обширные цирки и кары способствуют задержанию снега. Многие вершины здесь выше 4000–4500 м, а некоторые превосходят 5000 м.

В Центральном Кавказе на Боковом хребте находятся мощные «узлы» современного оледенения (Эльбрусский и Казбекско-Джимарайский), а в долинах между Главным и Боковым хребтами лежат крупные сложные долинные ледники – Безенги, Дых-Су, Караугом и др.

Ледниковый комплекс Эльбруса – самый большой массив современного оледенения на Кавказе. Его общая площадь по материалам съёмки 2007 г. равна 120 км2[*]. Основой комплекса является фирново-ледяная шапка диаметром около 10 км, которая покрывает двуглавую вершину вулкана и питает радиально расходящиеся от неё ледниковые потоки – языки долинных ледников. Наиболее крупные ледники – Уллучиран, Карачаул, Уллумалиендерку, Микельчиран, Джикиуганкез, Ирик, Терскол, Гарабаши, Малый и Большой Азау, Кюкюртлю, Битюктюбе. Продольные профили ледников в верхних и нижних частях обычно круты, в средних – пологи. На крутых перегибах склонов много ледопадов с обилием трещин и серраков. Толщина ледников Эльбруса невелика – в среднем в области питания 80–90 м, в осевых частях крупных ледниковых потоков 95–100 м. Однако мощность ледниковой толщи на пологом плато Эльбруса у Западной вершины на высоте 5150 м по результатам бурения сотрудниками Института географии РАН (2009) составила 182 м, а наибольшая толщина льда на плато по данным радиолокационного зондирования равна 255±8 м[*].

Оледенение Эльбруса непрерывно сокращается: с 1850 (максимум малого ледникового периода) по 2007 г. площадь ледников уменьшилась на 39,2 км2 (около 25%). Причем интенсивность сокращения за этот период была примерно одинакова, за исключением последнего десятилетия, когда темпы деградации возросли в связи с увеличением летних температур воздуха и усилением таяния льда[*].

Ледники Эльбруса – Мекка для туристов и альпинистов. В 1932 г. на южном склоне Эльбруса на высоте 4050 м был построен деревянный «Приют одиннадцати». В 1937–1939 гг. на этом месте был сооружен трёхэтажный высокогорный отель, который более полувека служил первоклассным приютом не только для альпинистов, но и для отрядов научных экспедиций. Действует канатная дорога от поляны Азау до высоты 3750 м. В долине реки Баксан находятся турбазы и альплагеря.

Крупный центр оледенения Центрального Кавказа – Казбекско-Джимарайский ледниковый комплекс. Его фирновая область расположена на высоких плато и гребне между вершинами Казбек (5048 м) и Джимарай-Хох (4780 м), а радиально расходящиеся потоки льда переходят в сильно разбитые трещинами долинные и висячие ледниковые языки. Общая площадь ледникового комплекса массива по Каталогу ледников – 70,6 км2. Примерно половина площади ледников принадлежит территории России. Здесь самый большой ледник – Мидаграбин (длина 7,8 км, площадь 9,2 км2). На северо-запад стекает ледник Майли площадью около 7 км2 и длиной 6,4 км, ледопад которого превосходит по ширине все ледопады Кавказа.

На северном склоне Казбекско-Джимарайского массива расположен небольшой ледник Колка. Этот ледник давно известен своими подвижками, которые происходили с интервалом около 70 лет (1835, 1902 и 1969 гг.). В сентябре 2002 г. он стал виновником получившей мировую известность Кармадонской катастрофы. Ледник был «выброшен» целиком из своего ложа, и масса льда, камней и воды, превратившись в сокрушительный высокоскоростной поток, пронеслась за несколько минут 16 км по долине р. Геналдон и заполнила Кармадонскую котловину перед входом в ущелье Скалистого хребта. Нижние части склонов долины, прежде с лесами и пастбищами, были сорваны до высоты 100 м, в котловине образовался гигантский ледово-каменный завал длиной 4 км, объём которого был оценен в 110–120 млн м3. О причинах катастрофы до сих пор много предположений как российских, так и зарубежных учёных, но очевидно лишь то, что в этом событии немаловажную роль сыграл вулканогенный фактор[*].

Кроме двух крупнейших горно-ледниковых массивов, на северном склоне Центрального Кавказа множество сложных долинных ледников. Из них 13 имеют площадь более 5 км2, а самый большой ледник Кавказа – Безенги длиной 17,6 км занимает территорию 36,2 км2. Этот сложный долинный ледник расположен у подножия Безенгийской стены, где Главный хребет достигает наибольшей высоты (вершины Дых-Тау – 5204 м, Шхара – 5058, Джангитау – 5049 и др.). В его питании большую роль играют лавины и обвалы льда с Безенгийской стены. Нижние 5 км ледникового языка покрыты мореной. Ледник служит истоком реки Черек Безенгийский. Это один из популярных районов альпинизма и горного туризма.

Ледник Дых-Су дает начало реке Черек Балкарский. Это был второй по величине сложный долинный ледник Кавказа (по Каталогу ледников площадь 34,0 км2, длина 13,3 км). Он спускается с восточных склонов гор Шхара и Дых-Тау. Сплошной плащ морены закрывает конец ледника на протяжении 1,5 км. В прибортовых частях ледника имеются небольшие озёра. Ледник прежде принимал справа крупный приток Айлама, спускающийся с одноимённой вершины. Но в последнее десятилетие языки ледников Айлама и Дых-Су, как и большинства ледников Кавказа, отступили, и теперь существуют раздельно.

Следующий по величине – ледник Караугом в бассейне р. Урух (длина 13,3 км, площадь 26,6 км2) – начинается с вершин Уилпата (4638 м) и Караугом (4364 м) и спускается до высоты 1830 м в лесную зону – ниже всех ледников северного склона Кавказа. Ледник имеет два ледопада, более крупный из них высотой около 800 м находится в 5,5 км выше конца ледника. Поверхность ледника сравнительно чистая – лишь его конец покрыт моренным материалом, а над ледниковой поверхностью возвышаются гряды боковых морен.

Почти 40% общей площади оледенения Северного Кавказа принадлежит 11 сложным долинным ледникам и двум ледниковым комплексам. Кроме того, широко представлены многочисленные долинные, каровые и висячие ледники.

Все ледники Кавказа почти постоянно отступают. В процессе сокращения понижается поверхность ледников, увеличивается площадь покрытия их языков моренным материалом, от главных стволов сложных ледников отчленяются притоки, становясь самостоятельными ледниками. Так, ледник Караугом между 1888 и 1966 гг. отступил на 1200 м, а его площадь сократилась на 6,5 км2. Конец ледника Безенги в 1888–1966 гг. отступил на 1115 м, ледник стал тоньше в верхней части языка на 5 м, а в нижней – на 20–45 м, потеря льда составила около 0,16 км3. Сокращение оледенения продолжается по настоящее время[*].

Ледники северного склона Кавказа – основные источники питания рек Терек (бассейн Каспийского моря) и Кубани (бассейн Азовского моря), в верховьях которых доля ледникового и снегового питания в годовом стоке достигает 20%. Особенно велика роль ледникового питания в летнее время, когда таяние льда происходит наиболее интенсивно, а потребность воды для орошения в предгорных засушливых территориях Ставропольского и Краснодарского краев возрастает.

Г.Б. Осипова