Ветлу́га – река в Европейской части России, в Кировской, Костромской и Нижегородской областях, Республике Марий Эл; левый приток Волги.

Название реки, вероятно, связано с обилием ивы (вётел) на её берегах. Оно могло возникнуть и из сочетания марийских слов «ветели» – «чайка» и «йуга» – «река» (Ветлуга – река чаек).

Исток Ветлуги – место слияния рек Ветлужка и Чёрная в пределах Кировской области. Впадает в Чебоксарское водохранилище на Волге. Длина реки 889 км, площадь бассейна 39,4 тыс. км– 5-й по площади бассейна и 3-й по длине  (после Камы и Оки) приток Волги[*]. Сеть водотоков лучше развита в левобережной части бассейна. Основные правобережные притоки: Вохма и Люнда. С левого берега впадают Нея, Большая Какша, Уста. В долине реки много пойменных озёр. Ниже впадения Усты, недалеко от пос. Воскресенского, находится оз. Светлояр. С 1997 г. оно отнесено к памятникам природы федерального значения. По преданиям здесь находился русский город Китеж, который в период татарского нашествия исчез, а на его месте возникло озеро.

Бассейн реки находится на востоке Восточно-Европейской равнины, в пределах низменного Заволжья. Рельеф местности всхолмленный, много оврагов. Климат умеренно континентальный. Средняя температура января -12…-15°С, июля +18…+19°С. Ежегодно выпадает около 550 мм осадков. Зона достаточного увлажнения. На плоских водоразделах и в низинах много болот. Водосбор занят растительностью южной тайги, смешанных и широколиственных лесов. Леса занимают более 50% территории. Почвы преимущественно дерново-подзолистые, подзолистые, серые лесные. На этих почвах выращиваются зерновые и овощные культуры, лён.

В верхнем течении русло реки широкопойменное, образует сегментные излучины с радиусом кривизны 100–150 м. На некоторых участках русло плавневое. Ниже впадения р. Пыжмы русло реки относительно прямолинейное, располагается у высокого борта долины. Ниже мысов коренного берега формируются свободные излучины, вогнутые берега которых размываются со скоростью от 2 до 5–10 м/год. В нижнем течении оба берега низкие. Ширина реки возрастает к устью до 180–200 м, а глубина – до 2,3–3,0 м. Русловые отложения песчаные, в плавнях – илистые, в плёсах возможны выходы глин.

Среднемноголетний расход воды у г. Ветлуги равен 169 м3/с, максимальный – 2490 м3/с, минимальный летний – 15,8 м3/с, минимальный зимний – 7,95 м3/с. В устье реки среднемноголетний расход воды и объём стока равны 234 м3/с и 7,385 км3 соответственно Питание реки преимущественно снеговое (54%). Восточноевропейский тип водного режима с весенним половодьем. Половодье проходит в апреле–мае. Ледостав на реке продолжается с ноября по апрель.

Среднемноголетняя мутность воды в устье реки равна 0,024 кг /м3. Среднемноголетний сток взвешенных и влекомых наносов соответственно равен 0,173 и 0,079 млн т/год. Речные воды по химическому составу относятся к гидрокарбонатному классу и кальциевой группе, отличаются малой минерализацией (в межень не больше 250 мг/л). Качество воды соответствует умеренно загрязнённым рекам.

Водные ресурсы реки используются на питьевые и коммунально-бытовые нужды (ежегодный водозабор составляет около 0,017 км3). Несколько меньше (0,015 км3) возвращается в реку в составе сточных вод. Река судоходна на нижних 700 км (до устья р. Вохмы). Используется для сплава плотов.

На берегах реки располагаются города Ветлуга и Шарья.

Н.И. Алексеевский, К.Ф. Ретеюм